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Fabricantes de Puerto Rico con la misión de convertirse en un aliado de la seguridad nacional

Cita con la Gran Farmacia, la experiencia en dispositivos médicos en la misiva para triunfar como asesor comercial

SAN JUAN – No hay nada como el efecto paralizante de una pandemia mundial para exponer la vulnerabilidad de los Estados Unidos a la reubicación global de la Gran Farma. Muchos en el gobierno federal creen que la crisis de Covid-19 ha dejado dolorosamente claro que la fabricación de excipientes para medicinas y la producción de equipos de protección personal (PPE) no debe permanecer en suelo extranjero. Entre esos funcionarios destaca el director del Consejo Nacional de Comercio de la Casa Blanca, Peter Navarro, quien dijo a la CNBC que le está dando al presidente Donald Trump un plan de acción para una orden ejecutiva que impulsaría la reubicación de los fabricantes de medicamentos y dispositivos médicos a los Estados Unidos.

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La iniciativa de la Casa Blanca ha abierto una oportunidad para que Puerto Rico se promocione como un socio dispuesto a colaborar en los esfuerzos por traer de vuelta a esos fabricantes en esta coyuntura crítica de la crisis de salud. La Asociación de Fabricantes de Puerto Rico (PRMA) está promocionando sus productos como un socio dispuesto a reforzar la seguridad nacional en una reciente misiva enviada a Navarro.

«Más que nuestros productos farmacéuticos y dispositivos médicos, yo lo vería más desde una perspectiva de todo lo que tiene que ver con la seguridad nacional, como la producción de Equipos de Protección Personal», explicó el presidente de la PRMA, Carlos Rodríguez, quien recientemente envió una carta a Navarro expresando el interés de la asociación en ayudar a repatriar productos farmacéuticos a suelo estadounidense, ya que Puerto Rico es un territorio de los Estados Unidos. «Creo que a través de la PIA [Asociación de la Industria Farmacéutica] y el Grupo de Dispositivos Médicos [de Puerto Rico] se está llevando a cabo una evaluación de los recursos disponibles». Por lo tanto, estamos evaluando si estamos en condiciones de volver a fabricar todos estos productos que están estrechamente ligados a la seguridad nacional, basándonos en nuestra vasta experiencia de hacerlo a lo largo de décadas».

En el camino para subir al tren de Navarro, la PRMA formó un grupo de trabajo, que incluye a Rodríguez; Wendy Perry, que preside la PIA, Joaquín Viso, un veterano líder de la Gran Farmacia de Puerto Rico; Carlos Bonilla, un ex asesor fiscal de Eli Lilly; Félix Negrón, vicepresidente de operaciones de Medtronics; William Lockwood, ex presidente del Banco Gubernamental de Fomento; Carlos Serrano, que encabeza el comité tributario de la PRMA; y Sylvia Santiago, que es la vicepresidenta de manufactura de la Destilería Serrallés y vicepresidenta de la industria local de la PRMA. El grupo está analizando cómo Puerto Rico puede posicionarse mejor para formar parte de la iniciativa de los Estados Unidos, buscando diferentes modelos y estructuras impositivas que puedan hacer a la isla más competitiva con otras naciones como China, mientras que los incentivos son aceptables para el Congreso de los Estados Unidos.

«Como bien saben, hasta 2006 fuimos la meca de la fabricación. Así que nuestra capacidad está ahí, nuestra mano de obra cualificada está ahí», dijo el hombre de la PRMA a Caribbean Business. «Una de las cosas durante la pandemia de Covid-19 que destaca los rigurosos estándares de Puerto Rico es que estas empresas farmacéuticas siguieron operando con facilidad y seguridad porque ya estaban acostumbradas a procedimientos limpios en su fabricación diaria. Por lo tanto, fue una sabia decisión permitirles continuar operando; también están produciendo medicamentos que son esenciales en Puerto Rico y en el resto del mundo».

Incluso antes de la orden ejecutiva de la Gobernadora Wanda Vázquez de implementar protocolos de cierre, los fabricantes de productos farmacéuticos y médicos de Puerto Rico controlaban las visitas a sus plantas. Estas empresas no permitían que nadie que no realizara un servicio esencial entrara en esas plantas.

Conociendo a nuestros PPEs

Aunque Puerto Rico no está produciendo EPP, en este momento, hay un movimiento en marcha para volver a producir máscaras, batas y otros equipos de protección N95 para abastecer a la red de hospitales de Puerto Rico, al tiempo que se muestra la capacidad de fabricación médica de la isla de una sola vez.

«Tenemos varias alternativas en las que hemos estado trabajando. Tenemos un miembro de la PRMA, PrecisionWorx, que solía fabricar máscaras y batas N95, todo lo que tiene que ver con la protección personal. Pero, hace años tuvieron que dejar esa línea de producción para transformar la planta porque ese negocio fue tomado por China», explicó Rodríguez. «Es muy interesante ver lo que está pasando y cómo podemos posicionarnos. Aunque [PrecisionWorx] tuvo que dejar esa línea de producción, la empresa conoce el proceso, sus empleados conocen el proceso de fabricación.

«Por lo tanto, lo que [el CEO Robert Smith] está haciendo como primer paso es llevar las máscaras N95 a Puerto Rico para su distribución como primer paso paralelo a su compra de una máquina para hacer las máscaras en Puerto Rico. Debido a la urgencia, su primer paso sería traerlas ya hechas, mientras que tendrá una máquina en Puerto Rico para fabricarlas aquí».

En el ámbito de los dispositivos médicos, ya hay innovación en exhibición en Engiworks, una empresa de fabricación a medida en Caguas fundada en 2000, cuyos ingenieros ya están produciendo prototipos de diversos dispositivos médicos mediante la impresión en 3D. La empresa fabrica actualmente para clientes como Amgen, Medtronic y Johnson & Johnson. Engiworks está trabajando en la fabricación de varios prototipos de pantallas faciales y se está preparando para fabricar ventiladores.

«Cuando nos propusimos desarrollar los escudos, utilizamos diseños de código abierto que ya estaban en uso, pero sólo pudimos producir 10 unidades por hora», explicó el Presidente de Engiworks, Félix Rivera, un ingeniero que obtuvo su destreza en la fabricación cuando era estudiante y trabajaba en la industria farmacéutica en el este de Puerto Rico en la década de 1990. «Entonces, cambié a un proceso donde se podían producir varias unidades a partir de una misma pieza de materia prima. Eso nos permitió fabricar 500 unidades por turno, que vendemos a los hospitales de Puerto Rico».

Entre sus dispositivos más innovadores se encuentran las cámaras acrílicas que se ajustan sobre la parte superior del cuerpo de los pacientes para ayudar a prevenir la infección de las brigadas médicas de primera línea cuando intuban a los pacientes de Covid-19. El prototipo de las llamadas cajas de tratamiento es un dispositivo esencial en los tiempos de Covid-19. Esto quedó dolorosamente claro durante un reciente informe sobre «60 minutos» de la CBS, que se centró en un sistema hospitalario de Nueva York invadido por la pandemia de Covid-19. Ese informe subrayó la importancia de mantener a los médicos aislados de los patógenos exhalados por los pacientes mientras eran intubados.

Autopac, ubicada en Humacao, es otra empresa que está trabajando en un prototipo para automatizar los ventiladores para que los médicos y su personal de apoyo no tengan que comprimir el aire. La idea es que la máquina comprima automáticamente el aire de la bolsa del ventilador para que los cuidadores puedan concentrarse en otros aspectos del cuidado de los pacientes.

«Creo que esas empresas están más preocupadas por la salud de los puertorriqueños que por la exportación en esta etapa. Sé que había hospitales en Puerto Rico que querían comprar cantidades masivas de protectores faciales para exportarlos a los Estados Unidos. Pero el presidente de Engiworks [Félix Rivera] dijo que no; quería atender las necesidades apremiantes del mercado local», recordó Rodríguez de la PRMA.

Regreso al futuro

Aunque el objetivo a corto plazo de las brigadas de fabricación de EPP es abastecer a las redes locales de salud y hospitales, el grupo de trabajo de la PRMA considera que este último esfuerzo en el ámbito de los equipos médicos de protección para mostrar el valor de Puerto Rico en una batalla nacional que se está librando contra Covid-19. La pregunta sigue siendo si el hombre de confianza de Trump en el comercio acogerá con agrado la oferta de Puerto Rico porque tiene un componente de incentivo fiscal que conjura los fantasmas del pasado de la asistencia social corporativa.

Puerto Rico se convirtió en un centro de fabricación de medicamentos vendidos en todo el mundo gracias a los incentivos fiscales incluidos en la Sección 936 del Código de Rentas Internas, que concedía una exención fiscal de casi el 100% de los ingresos generados por las empresas manufactureras locales siempre que mantuvieran su dinero en los bancos de Puerto Rico. En un punto culminante a principios de la década de 1990, más del 40 por ciento del dinero en los bancos de la isla eran fondos 936.

Cuando el código tributario fue objeto de una eliminación progresiva de 10 años por parte del Congreso Republicano liderado por Newt Gingrich en 1996, se encendió un polvorín que eventualmente haría añicos la economía de Puerto Rico. Para cuando el antiguo código tributario fue eliminado en 2006, Puerto Rico había perdido la mitad de sus 160.000 puestos de trabajo en el sector manufacturero a manos de jurisdicciones extranjeras.

En el momento de redactar este informe, la PRMA esperaba que la apremiante preocupación por la seguridad nacional pudiera ser sólo la oportunidad histórica de ayudar a que se aprobara una legislación que contribuyera a hacer de Puerto Rico un destino atractivo para la producción de importantes medicamentos y dispositivos.

«Como usted sabe, la Comisionada Residente Jenniffer González ha presentado un proyecto de ley para incentivar el regreso de las compañías farmacéuticas a suelo estadounidense», dijo Rodríguez a Caribbean Business. «Creemos que es un buen comienzo porque ha abierto el diálogo sobre qué incentivos son apropiados». Nuestro grupo de trabajo tomará esos incentivos para proyectar modelos para que los fabricantes vean qué es lo que funciona». Si se considera que los incentivos son insuficientes, buscamos alternativas». En última instancia, estos deben ser incentivos que nos hagan más competitivos con China.»

Navarro, que es un hombre decidido en su cruzada comercial contra China, ha visto cómo el lobby farmacéutico de EE.UU. lo presionaba. En recientes entrevistas, Navarro llamó oligopolio a los conglomerados globales de la Gran Farmacia. «Este giro de la Gran Farmacia es simplemente un intento desesperado de impedir que el Presidente Donald J. Trump traslade la producción de nuestras medicinas esenciales y equipos y suministros médicos a los EE.UU.», dijo a la CNBC.

Si Navarro ve a la PRMA como una extensión de ese lobby, será difícil para los industriales ver su cruzada para traer las plantas de manufactura de vuelta a Puerto Rico porque pharma muestra una letra escarlata por haber huido a los confines globales en gran parte debido a la mano de obra calificada muy barata y los incentivos fiscales les permiten producir medicamentos por una fracción de los costos en suelo estadounidense.

«No creo que nos afecte», dijo Rodríguez con confianza. «Si se mira otro proyecto de ley presentado por el diputado Chip Roy, que simplemente busca que todas las cosas fabricadas que tienen que ver con la seguridad nacional [incluyendo medicinas y dispositivos médicos] deben hacerse en suelo estadounidense, se podría decir que va en contra de lo que dicen esos cabilderos: que necesitan diversidad de lugares en sus ecuaciones [P&L]». Por lo tanto, estamos viendo esas dos corrientes de pensamiento».

En última instancia, se tratará de que las brigadas de comercio e impuestos de Trump sopesen si vale la pena conceder decretos para atraer a las grandes farmacéuticas y empresas de dispositivos médicos para que regresen a los EE.UU., que en el proyecto de ley de Roy incluye el territorio de Puerto Rico, o si vale la pena pagar más vidas perdidas en esta coyuntura crítica.

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